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是怎样的商业模式让你每买一部iPhone,高通就坐收40美元

2020-07-15

是怎样的商业模式让你每买一部iPhone,高通就坐收40美元
REUTERS/Mike Blake

还记得 2017 年 1 月底 苹果对高通的起诉 吗?苹果起诉高通,要求高通退回之前许诺退回的 10 亿美元专利收取费。10 亿美元看上去着实不少,但在 10 亿美元背后,牵扯出的是苹果与高通之间百亿的生意。

苹果执行长提姆库克在今年年初的财报电话会议上就表示:

儘管苹果没有在起诉文件中谈及与高通合作的集体费用,但库克用这样一句话表达了对高通的不满:

遭受起诉也给高通带来了不利的连锁反应,各大评等机构对于高通股价的评级纷纷萧条,导致高通股价猛跌 12%,市值一年蒸发数十亿美元,之后又出现了苹果在中国起诉高通的消息,导致高通一天之内股价再次下跌 5%。

大概不少人会认为,早知如此,两家协商解决 10 亿美元的纠纷,对于双方来说都是双赢。然而这一次次纠纷背后,是高通与苹果每年接近百亿的生意往来,以及高通赖以生存的商业模式。

10 亿美元只是冰山一角,高通年收入将近 1/3 来自苹果

回过头看看一月底的那次起诉纠纷,苹果起诉高通扣押了早先承诺退回的 10 亿美元专利使用费。那幺每年苹果与高通的生意往来究竟有多少?答案是接近百亿。

根据 Foss Patents 的报道,虽然苹果没有在起诉文件中谈及具体的专利授权费用,但是从高通在其他方面的收费标準来看,苹果每打造一部 iPhone 又或者是电信版 iPad 时,都需要交上 40 美元左右的专利授权费。从 2015 年开始,iPhone 的年销量将近 2 亿台,这也就以为这苹果每年要向高通缴纳 80 亿美元的专利授权费。

从财报中可以得知,高通的 2016 年全年收入大概是 265 亿美元,这也意味着,高通大约 1/3 的年收入来自于苹果。

所以这样来看,儘管诉讼官司仅仅涉及 10 亿美元,对这两家大公司来说都不算什幺,但这背后牵扯到高通的年收入。所以激烈的争斗也是不可避免的了。

你以为高通是一家晶片公司,但通讯方案专利是它的立命之本

儘管在不少人的印象中,高通是一家晶片公司,目前市面上主流 Android 旗舰机大多都使用高通晶片。认知更深一点的,了解高通是一家晶片设计公司,只设计晶片,然后将晶片的生产交给 TSMS 或三星等代工厂使用。

然而高通在创立之初,是一家通讯方案解决公司,通讯方面的专利是它绝对的立命之本。1985 年, Irwin Jacobs,Andrew Viterbi 等人建立了高通,随后在第一个产品卡车定位系统 OmniTRACS 的试水后,推出了自己的独家科技,CDMA 技术。

1990 年,高通第一次将 CDMA 技术用在手机中,随后这一技术大放异彩,如果说 2G 时代 GSM 还算主力,到了 3G 时代,高通的 CDMA 技术和相关专利已经成了所有通讯标準绕不开的绝对基础。几乎所有的手机厂商都要向高通缴纳专利授权使用费。

另一方面,高通用专利带来的巨大收入来扶持自家的晶片开发。在公司成立第 7 年的 1992 年,高通正式开始了自己的晶片业务。并且在专利收入的扶持下,使晶片业务也发展壮大了起来。

这其中的商业逻辑十分简单,就是专利换佔有率。高通用专利授权利润来进行晶片的研发,并将晶片卖给手机厂家。反正手机厂家无论如何都要为高通缴纳专利使用费,使用高通的晶片就可以在专利使用费上打折。

看起来像是一场用买晶片授权打折的促销,实际上对于手机厂商而言,这样的商业模式就像是吸毒,想要避免专利纠纷,用高通晶片是最省事的选择,本就必须要交的专利授权费也能打折。但一旦对高通晶片产生了依赖,想要再更换那就不是那幺容易了,有了够多的市佔率,无论是晶片还是专利费用,高通都可以赚得盆满鉢满。

保护伞下的黑盒子,还能维持多久?

手机厂商愿意与高通合作,还有另外一个重要的原因,那就是对于手机厂商来说,高通不仅仅是专利提供方,还是一个巨大的专利保护伞。

在与高通签署专利授权协议的同时,高通一般还会要求手机厂商与其签署一个反授权协议。说的简单点,也就是手机厂商,把自己申请的专利,反向授权给高通,并且放弃对其他与高通签署同样协议的手机厂商的起诉权。举个例子,如果其中一家厂商侵犯了另外一家手机厂商的专利,只要这两家手机厂商都与高通签署了反授权协议。这两家手机厂商之间,就不会产生相关的专利诉讼。

这对于手机厂商来说,是一个省事且离不开的保护伞,毕竟如今手机市场趋同化如此之强,各家手机厂商都会申请在相应领域繁杂的专利保护。一旦不慎侵权,会给自己惹来不少麻烦。但进入高通的专利保护伞,就相当于进了一个手机专利保护联盟,在专利授权的问题上,自己就不会遇到太多麻烦。

然而进入保护伞的代价着实不低。即使苹果对高通进行起诉,并且高喊高通收了太多钱,也没有公布高通与苹果的具体专利授权费用。那就是因为,高通对手机厂商的专利授权费,就像是一个黑盒子,不对外公开,不同手机厂商获得的定价是不一样的。

定价黑盒使手机厂商在与高通合作时的资讯不对称,在自己无力避开专利问题的情况下,议价能力就比较弱。

那幺,保护伞下面的黑盒子还能坚持多久?其实在 4G 时代,高通的专利优势已经没有 3G 时代那幺强,所以高通会使用更强硬的商业方式来确保自己的收入,通常会使用「专利绑定晶片」以及「按照整机价格比例收取专利费」的方式。但这样的模式,已经引起了各国政府对高通的不满以及反垄断调查。

2014 年中国发改委对高通进行反垄断调查后,要求高通支付 9.75 亿美元罚金后对中国厂商的授权费用从原有的「按整机价格比例收费」调整为「按照整机价格 65% 的比例收费」。2016 年韩国公平交易委员会对高通罚款 1 万亿韩元,2017 年 1 月美国公平交易协会也开始了对高通的起诉,2017 年 1 月 26 日,苹果又在中国对高通发起起诉。高通的商业模式,可谓是四面楚歌。

不过从现在 4G 通讯技术来看,高通的专利优势仍将持续,政府的反垄断机制可能也不能对高通的行业主导趋势起大的影响。留给通讯业的机会,恐怕就是几年之后的 5G 商用,毕竟从 3G 到 4G 时代,高通 CDMA 积累的优势已经有所稀释,到 5G 时代,垄断的地位进一步淡化,届时高通的专利收入也将进一步减少,先前晶片市场的佔有率,就会发挥更大的作用。


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