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晒太阳能减少骨折的风险

2020-07-15

晒太阳能减少骨折的风险

狄更斯(Charles Dickens, 1812-1870)的名着《圣诞颂歌》里的小英雄提姆,可能有软骨病。英国在工业革命之后,开始流行这种残疾,造成很大的灾难。病患大部分是儿童,很多小孩的腿骨发育不良,无法站立,要拄柺杖才能蹒跚而行。当时没人知道,软骨病这幺普遍,是因为工厂林立,工厂排出的黑烟遮蔽了阳光所致。

当时英格兰的天空,总是烟雾濛濛不见天日,这就是问题所在。过了很久之后我们才知道,人必须晒太阳才会产生必要的维他命D。维他命D对骨骼的形成非常重要。不仅如此,一项最近出炉的研究指出,维他命D不但能增强骨骼,还能降低某些常见癌病的风险,在抗癌作战里扮演要角。

维他命D也常称为「阳光维他命」,其实这种说法有点误导。因为阳光只是电磁辐射,不可能传递维他命。阳光所做的,只是刺激皮肤里用来合成维他命的物质。1900年代早期,科学家做了一系列实验,把这个过程美妙的展现出来。实验中,狗儿一直关在屋子里养,就会得软骨病,但晒了太阳病情就会改善。这个实验起初是用老鼠做的,结果也类似,但用狗进行实验后,问题终于得以澄清。

1920年代,海斯(Alfred Hess)与温史多克(Mildred Weinstock)在美国哥伦比亚大学做了一项研究,发现齧齿类动物豢养在没有光线的地方,果然会罹患软骨病。接着,他们从这些动物身上取下一小块皮肤,放在阳光下照射,然后把受过照射的皮肤混入饲料里,餵给动物吃,结果动物的软骨病就好了。显然,阳光把皮肤里的某种东西,活化成可治疗软骨病的成分了。大约在此时,梅兰比爵士(Sir Edward Mellanby, 1884-1955)也发现了另一种治疗软骨病的方法。他把狗养在暗室,直到狗出现明显的软骨病徵候。接着,他调配各种不同的食物给狗吃。当他在狗食里添加了鳕鱼肝油时,狗的骨头就恢复正常了。

又经过了很多年,科学家才发现维他命D微妙的作用方式。我们现在知道,维他命D可以刺激某种蛋白质的合成,而这种蛋白质能协助钙质通过小肠肠壁。利用这种方式可以调整血液里的钙质含量,而整个过程非常複杂。其中的有效成分是1, 25-二羟维他命D3(C27H44O3),它是在肾脏里由25-羟维他命D3(C27H44O2)转变来的,而25-羟维他命D3又是在肝脏由维他命D3(C27H44O)转变来的。维他命D3在很多食物里都有,譬如鱼油里就含有很多,但最重要的是,受阳光照射的皮肤会合成它。

一旦科学家了解这些过程,该如何降低得软骨病的风险,就很清楚了。只要找到製造维他命D3的方法,就可以把它添加在食物里,食品加工业甚至可以把它添入大量消耗的日常食品里。科学家想出来的方法还真是绝妙,他们把牛、猪或羊的皮放在阳光下曝晒,然后提炼出维他命D3,再用溶剂溶解维他命D3。由于牛奶是大家喝得很多的饮料,科学家就决定用牛奶当溶剂,把维他命D3溶在牛奶里。而且牛奶里有很多钙质,更是维他命D3理想的搭配。自从1940年起,北美洲开始在牛奶里添加维他命D3后,软骨病的发生率减少了85%,可说是成效惊人。

随时间推移,儿童软骨病的情形愈来愈少,大家转而开始注意成人的问题。最近的研究指出,成人中大约有60%的人,血中维他命D的浓度都过低,且低到使罹患骨质疏鬆的风险增加,骨质疏鬆可是比软骨病还严重。可能是近来媒体大肆报导阳光与皮肤癌之间的关联,弄得没人敢晒太阳,尤其是年纪稍长的人简直视阳光为瘟疫。其实,只要每星期晒三次太阳,每次十五分钟,身体就能产生大量的维他命D,减少骨折的风险。晒太阳比吃维他命丸有效多了。

但北地的冬天,阳光里的有效波长无法穿透大气层到达地面,北国居民还是必须服食维他命药丸才行。一般建议的量是,五十岁以下的人每天服用约200 IU(国际单位)的维他命D3(约等于两杯牛奶含的维他命D3量)。五十至七十岁的人每天需要400 IU,七十岁以上的人每天要600 IU。有些研究人员仍嫌这样的补充量不够,因为研究显示,很多人虽然定期服食补充剂,血液里的25-羟维他命D3,浓度还是很低。因此他们建议,每天的服用量应该提高到1000 IU。当医生诊断出病人有严重的维他命D缺乏现象时,通常用的处方是:连续八星期,每星期服用一次50,000 IU高剂量的补充剂。

增加血液中维他命D3的浓度还有附带的好处。北国居民的乳癌、前列腺癌与结肠癌的发生率较高,可能就是因为北国的人比较少晒到阳光。初步的研究指出,1, 25-二羟维他命D3会调节细胞的增生,因此能减少癌病的风险。

这些都让我对维他命D另眼看待。我从来不喜欢这种维他命,因为它在我脑海里的印象很恐怖。小时候,母亲常追着我,逼我吃腥味很重的鱼肝油,我总是拚命抵抗不肯就範。现在,我知道她不是故意整我,而是为我的健康着想,她也成功办到了。但我还是不爱吃鱼肝油,在阳光下散步有趣多了。

摘自《苏老师化学五四三》

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数位编辑整理:陈子扬
Photo:pixabay,CC0 Licensed.


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